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La ciencia combate los megadéficits de Occidente » Yale Climate Connections

Los grifos se secaron en Río Verde en el día de Año Nuevo.

El agua necesitaba ser transportada para uso doméstico en un suburbio próspero en las afueras de Scottsdale, Arizona. Unos 1.000 residentes de las grandes casas de estuco suburbanas de Rio Verde tuvieron que tomar duchas más cortas y comer en platos de papel.

A pesar de política detrás de la esclusa de agua son complejas, la crisis puso de relieve los efectos del cambio climático y su sequía de 23 años en Occidente.

Cuarenta millones de personas en el suroeste de los Estados Unidos dependen del río Colorado. En otras partes de la vasta área a la que sirve, los agricultores del sur de California constituyen cientos de hectáreas cultivos de almendro que necesitan menos agua. Los residentes de Las Vegas y sus alrededores se retiran del territorio bajo una nueva ley eliminación de céspedes no funcionales para 2027, como franjas de césped en áreas comerciales o camellones de carreteras.

El río Colorado conecta las Montañas Rocosas con el Golfo de California y transporta la nieve derretida desde los altos picos de Colorado, Wyoming y Utah alrededor de 1,400 millas a través de los áridos desiertos de Nuevo México, Nevada, Arizona, California y México. A pesar de las fuertes nevadas recientes, una severa sequía ha afectado a la región desde el año 2000, y los siete estados a lo largo del río Colorado han estado involucrados en meses de acaloradas negociaciones mientras los representantes regionales y los grupos de interés se apresuran a exprimir hasta la última gota del sistema fluvial reseco. . Los negociadores tienen superó dos plazos federales llegar a un acuerdo sobre la extensión de toda la cuenca cortes de consumo de agua.

Mientras tanto, Las últimas investigaciones ofrece una evaluación siniestra del futuro del río Colorado. Pero también sugieren un camino a través del estancamiento y posibles formas de mejorar la sostenibilidad del agua en el reseco Oeste. Además de examinar aspectos específicos de la megasequía, proponen soluciones igualmente concretas basadas en la complejidad del sistema. Estos estudios destacan los acuerdos históricos de almacenamiento de agua que tuvieron el mayor impacto en el aumento de los niveles de los embalses, nuevas herramientas para el monitoreo de sequías en tierras indígenas. Estos estudios no rehuyen la urgencia y la complejidad de la megasequía del suroeste.

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Aprendiendo de la historia

más del 70% El agua del río Colorado se origina como nieve, por lo que el flujo anual varía con la capa de nieve de las Montañas Rocosas. A lo largo de su historia, el río Colorado ha fluctuado entre secarse e inundaciones catastróficas.

Información de la fuente estudios de paleorregistros Las secciones del río recolectadas a partir de registros de polen y anchos de anillos de árboles muestran una sequía extrema y persistente. En 1995, un equipo de científicos estudió las consecuencias de una hipotética sequía grave y persistente en la cuenca del río Colorado. «investigación SSD”, como se conoció, se centró en los impactos sociales, económicos y ambientales que la sequía tendría en el suroeste, así como sus efectos en el ciclo del agua del río Colorado. Lanzado en un momento en que los dos embalses más grandes del río Colorado, el lago Powell y el lago Mead, estaban llenos y cubiertos de nieve anual. flotaba cómodamente alrededor del promedio, el estudio alentó aún más a los administradores del agua, los responsables de la formulación de políticas y los usuarios del agua a implementar cambios y considerar planes de contingencia para sequías. El lago Mead en Arizona y Nevada comenzó a llenarse en 1935 después de la construcción de la presa Hoover. El lago Powell, ubicado a unas 300 millas río arriba del lago Mead en Arizona, cerca de la frontera con Utah, fue formado en 1964 por la presa Glen Canyon.

Apenas cinco años después de la publicación del estudio SSD, el río Colorado entró en la «sequía milenaria», un período de 23 años (y contando) de flujos bajos, reservas de embalses menguantes y disponibilidad de agua cambiante en el suroeste. Aunque la sequía actual no es tan severa como se supone en el SSD, los flujos han promediado solo el 60-75% de todos los derechos de agua otorgados. lago powell está apenas por encima de la altura mínima para que la infraestructura hidroeléctrica funcione correctamente. La altura a menudo se llama un activo. Si bien la gran capa de nieve de este año ayudará a aliviar parte de la presión sobre el lago Powell, no es suficiente sacando al suroeste completamente de la sequía. Muchas de las predicciones de SSD se han hecho realidad, incluidos los cortes de agua obligatorios, los embalses muy agotados y las difíciles compensaciones entre el uso ambiental y económico del agua.

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De la sequía «poco realista» a la nueva norma

En 2022, la comunidad científica del río Colorado revisó las predicciones, las consecuencias y los impactos de la sequía SSD de 1995 en un nuevo serie de estudios. SSD se refiere al cambio climático solo una vez, pero los estudios de 2022 incluyen modelos climáticos globales. Los estudios predicen que es probable que el flujo futuro continúe disminuyendo debido al cambio climático, y es poco probable que los niveles de los embalses se recuperen tan rápido o completamente al final del SSD. Si bien el estudio de 1995 caracterizó su escenario de sequía teórico como «excepcionalmente extremo, incluso poco realista», los estudios de 2022 incluyen una amplia gama de escenarios de sequía y predicen que la sequía extrema continua es una posibilidad real y es poco probable que mejore a medida que empeora el cambio climático.

De la ciencia a la acción

Los estudios de 2022 se centrarán en acciones que podrían mitigar los efectos de la sequía, con base en las propuestas de SSD para mejorar la resiliencia a la sequía, la estabilidad económica y el monitoreo del agua frente al cambio climático.

Por ejemplo, uno de los estudios El futuro incierto de la recreación del lago Mead y el lago Powell destaca la necesidad de que las comunidades a orillas del lago diversifiquen su economía más allá del turismo de embalses y conserven el agua en toda la cuenca. Señalan cambios de gestión específicos que han ayudado a aumentar el almacenamiento de embalses en los últimos años, como un acuerdo bilateral para compartir el almacenamiento de agua entre los EE. UU. y México y proyectos de conservación voluntarios financiados por la Oficina de Recuperación y los grupos de agua más grandes del río Colorado. Al mismo tiempo, las fluctuaciones de temperatura y la posibilidad de tramos de río completamente secos indican la importancia de reducir significativamente el uso de agua en toda la cuenca del río Colorado para aumentar el almacenamiento del embalse.

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Segundo estudiar examina el impacto económico de la reducción del agua de riego y las posibles pérdidas agrícolas en las reservas alrededor de Arizona y Utah, incluidas las tierras de las naciones Navajo, Tohono O’odham y Uintah y Ouray. El estudio advierte sobre una disminución en los rendimientos del ganado y una disminución aún mayor en los rendimientos de heno y propone medidas en tierras tribales, como un mayor control de la sequía, mejores derechos de agua y nuevas herramientas, capacitación y asistencia financiera para identificar y responder a la sequía.

Segundo El estudio de 2022 examinará los esfuerzos de restauración transfronterizos en el delta del río Colorado entre los Estados Unidos y México. La restauración del entorno de vida ha sido un éxito y un objetivo común de ambos países, pero las áreas restauradas son pequeñas y seguirán dependiendo del suministro de apoyo y agua. El estudio sugiere fuentes alternativas de agua para continuar los esfuerzos de conservación frente a una sequía severa.

Estos estudios son un excelente ejemplo de investigadores que cruzan la línea entre la investigación y la práctica. En un clima cambiante, estos puentes son más importantes que nunca para encontrar soluciones prácticas que puedan proteger a las personas y la vida silvestre. El año nevado 2022-2023 parece prometedor hasta ahora. Pero después de más de 20 años sequía, la capa de nieve de un buen año no llena la piscina. Aún así, este año puede brindar una breve ventana para que la cuenca del río Colorado respire y para que la comunidad científica agregue sus recomendaciones a las negociaciones sobre el agua en curso en el suroeste. Dado lo que es probable que suceda, no tenemos tiempo que perder.

Tanya Petach y Emilio Mateo son becarios de ciencias climáticas en el Aspen Global Change Institute, un socio de intercambio de contenido de Yale Climate Connections..

Antonio Calzadilla

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