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Los astronautas instalarán nuevos paneles solares para una caminata espacial de 6 horas hasta la Estación Espacial Internacional

La caminata espacial se produjo días después de que ocurrieran «retrasos técnicos» durante el viaje espacial del miércoles. Los astronautas llevaron parte del trabajo del miércoles, que quedó inconcluso por problemas.

La caminata comenzó el domingo aproximadamente a las 8 a.m. ET y duró seis horas y 28 minutos, dijo la NASA. Los astronautas abrieron con éxito el panel solar, lo atornillaron en su lugar y conectaron los cables a la fuente de alimentación de la estación. Según NASA. También retiraron y colocaron el equipo en preparación para instalar un nuevo panel solar para la próxima caminata espacial.

Pesquet vestía rayas rojas en su traje espacial como miembro de la tripulación extravehicular 1 y Kimbrough vestía un traje sin rayas como miembro de la tripulación extravehicular 2.

El miércoles, durante una caminata espacial de casi siete horas, Kimbrough y Pesquet estaban listos para instalar los dos primeros de los seis Paneles solares ISS, llamado iROSA, que actualiza seis de los ocho canales de energía de la estación espacial.

Pero los astronautas se enfrentaron a varias cosas. Aproximadamente tres horas después de la caminata espacial, Kimbrough perdió datos de la unidad de visualización del traje espacial y tuvo que regresar a la cerradura de la estación espacial para reiniciar el sistema y volver a ponerlo en funcionamiento. Luego, la lectura de presión en el traje espacial Kimbrough mostró un pico momentáneo que se estabilizó poco después, pero costó a los astronautas un tiempo valioso.

Luego, cuando los astronautas movieron los paneles solares al soporte de montaje, uno de los paneles no estaba frente al soporte cuando se abrió, según el oficial de Asuntos Públicos de la NASA, Gary Jordan. Los caminantes espaciales tomaron fotografías para que los equipos nacionales las evaluaran y terminaron completando los pasos finales: instalar los cables eléctricos y los dos últimos pernos que permitieron que se abrieran los paneles solares.

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Luego se les dijo a los astronautas que doblaran el grupo y «lo aseguraran en su lugar en una configuración segura», donde está hasta ahora, dijo el miércoles el oficial de Asuntos Públicos de la NASA, Rob Navias, durante un webcast de viaje espacial.

Durante la caminata espacial del domingo, los astronautas tenían la tarea de instalar cables eléctricos y los dos últimos pernos para que el panel solar pudiera abrirse por completo y comenzar a generar energía para la estación espacial. Esta es la caminata espacial número 240 para apoyar el montaje, mantenimiento y actualización de la estación.

Los paneles solares llegaron a la estación espacial el 5 de junio después de lanzar la operación de redistribución de carga número 22 de SpaceX Dragon. El robot de la estación espacial Canadarm2 se utilizó para retirar paneles solares de la nave espacial la semana pasada. Las matrices están envueltas como una alfombra y tienen 340 libras (750 libras) de ancho y 3 metros (10 metros) de ancho.

La caminata espacial duró menos de seis horas y media el domingo.

Una vez abiertos y asegurados en su lugar por los astronautas, tienen aproximadamente 19 metros (6 metros) de largo y 6 metros de ancho. Este proceso de apertura dura unos seis minutos.

Para proteger a los astronautas mientras trabajan alrededor de conectores eléctricos, el personal de tierra ha estado ocupado realizando un pronóstico de plasma para determinar qué tipo de carga eléctrica tendrá la estación espacial durante la caminata, según el viajero espacial Kieth Johnson. Los lados metálicos de los trajes espaciales están cubiertos para evitar el contacto del metal que podría causar una descarga eléctrica.

Los paneles solares existentes muestran signos de desgaste

Los paneles solares de la estación espacial se actualizarán.

Este es el octavo desarrollo profesional de Kimbrough y el cuarto desarrollo profesional de Pesquet. Estos paseos espaciales no son la primera vez que los dos salen juntos fuera de la estación espacial.

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Kimbrough y Pesquet estuvieron en la estación espacial en 2017 y anteriormente realizaron dos caminatas espaciales para reemplazar las baterías de níquel-hidrógeno más antiguas con baterías nuevas de iones de litio de mayor duración.

Aunque los paneles solares actuales de la estación espacial todavía están operativos, han suministrado energía allí durante más de 20 años y muestran algunos signos de desgaste después de una exposición prolongada al entorno espacial. Los grupos fueron diseñados originalmente para durar 15 años.

La erosión puede ser causada por las hélices de la estación, así como por los tubos de las hélices de la tripulación y los vehículos de carga que entran y salen de la estación, dijo Dana Weigel, subdirectora del Programa de la Estación Espacial Internacional.

«Otro factor que afecta nuestros paneles solares son los residuos de micrometeoritos. Los grupos están formados por muchas colas eléctricas pequeñas y, con el tiempo, estas colas de energía pueden desintegrarse si son golpeadas por escombros», dijo.

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Los nuevos paneles solares se colocarán frente a los existentes. Esto aumenta la potencia total disponible de la estación espacial de 160 kilovatios a 215 kilovatios. También es una buena prueba para los nuevos paneles solares, ya que este mismo modelo utiliza partes del panel frontal de Gateway Moon, lo que ayuda a las personas a regresar a la luna. El programa Artemis de la NASA en 2024.

«La parte expuesta de las viejas matrices todavía produce energía en paralelo con los nuevos grupos, pero esos nuevos grupos Iris tienen células solares que son más eficientes que nuestras células originales», dijo Weigel. «Tienen una densidad de energía más alta y juntos pueden producir más energía que la que nuestro sistema original, cuando era nuevo, producía solo».

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Las nuevas matrices tienen una esperanza de vida similar de 15 años. Sin embargo, debido a que se esperaba que la descomposición de las matrices originales fuera peor, el equipo monitoreará las nuevas matrices para probar su verdadera longevidad porque pueden demorar más.

Jackie Wattles de CNN contribuyó a este informe.

Patricio Arocha

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