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Pender Island: una ciudad canadiense donde se fomenta el autostop

Me paro a lo largo de la carretera frente a la terminal de ferry de Otter Bay en Pender Island en Columbia Británica, agitando el pulgar con optimismo tráfico en sentido contrario. Detrás de mí hay un letrero verde que dice: «Parada del automóvil. Acepta el viaje bajo su propio riesgo. Pero el viaje es gratis, así que considérelo un regalo».

Ese es un mensaje alentador. Estoy tratando de llegar a un complejo remoto llamado Poets Cove Resort & Spa al otro lado de la isla. Pero cuando no hay coche ni servicio de autobús local, las «paradas de coche» son mi única opción. Desde que subí al ferry desde tierra firme, ocho vehículos medio vacíos me han pasado imperceptiblemente. Estoy empezando a pensar que con COVID-19 aún dominante, esto podría no haber sido una buena idea. Pero justo cuando comencé a cuestionar seriamente mi cordura, una mujer de 40 años conduce un SUV marrón metálico. El único otro pasajero es un perro. Alzo las cejas con esperanza. Él asintió con la cabeza y abre la ventana. «¿Necesitas que te lleven?»

El autostop, esa vieja forma decente de transporte público, ha perdido popularidad en los últimos años, respaldado por una legislación poco clara y un cambio de actitudes culturales. Pero a medida que el cambio climático se convierte en una crisis cada vez más urgente, la necesidad de opciones de transporte más creativas nunca ha sido más urgente.

Afortunadamente, tres islas cercanas a mi casa en Columbia Británica, las islas del sur del Golfo de Mayne, Pender y Saturn, han desarrollado una forma única de aliviar la congestión del tráfico y fomentar el uso compartido del automóvil. Hay letreros distintivos verdes y blancos instalados por voluntarios esparcidos por la isla como paradas de autobús que invitan legalmente a las personas a bordo.

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Fundadas en Pender por primera vez en 2008, las tres islas ahora tienen más de 60 paradas de automóviles, lo que respalda un sistema verde administrado por la comunidad y completamente gratuito. Como alguien que nunca ha tenido o conducido un automóvil, sentí que estaría perfectamente calificado para probarlos.

Elegí Pender Island debido a las buenas conexiones de ferry a Vancouver y al atractivo hotel de playa. Cubre más de 13 kilómetros cuadrados y tiene una población de alrededor de 2500. Es uno de las docenas de lugares de aterrizaje boscosos que sofocan el estrecho de Georgia entre la parte continental de la Columbia Británica y la isla de Vancouver.

Fue una buena elección. Una mujer con un perro me deja en Driftwood Center, la pintoresca versión de Pender de un centro comercial con varias tiendas locales. En una carrera por debajo del cinturón, me siento validado y confiado. Después de volver a tomar cafeína rápidamente en un café local, camino rápidamente por la calle hasta otro letrero verde y blanco y estiro el pulgar.

La felicidad está mejorando. El otro coche de atrás se detiene. Una pareja de jubilados de Alberta que se mudó a Pender hace cinco años se ofreció a llevarme a mi hotel. Usando máscaras faciales mientras el aire acondicionado explota, hablamos de las recientes inundaciones en la Columbia Británica, el aumento de los precios de las propiedades y el ritmo suave de la vida en la isla. Me levanto y les agradezco mucho. No es solo un viaje que me alegra. Después de años de noticias realmente sombrías, su generosidad restaura mi fe en la naturaleza humana.

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Eutropio Arenas

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